Escale à Cat Ba

Première étape du voyage avec les grands-parents: l’île de Cat Ba. L’île assez grande est située à proximité de la côte et surtout de la baie de Lan Ha, laquelle jouxte la célèbre baie d’Halong. L’île est encore relativement peu fréquentée par les voyageurs occidentaux. Par contre, elle abrite une station balnéaire très prisée des touristes vietnamiens. Peu d’espoir donc d’y passer un séjour solitaire.

Après un trajet agréable de 5 heures, nous débarquons dans la ville de Cat Ba, hideuse agglomération en front de mer, succession de hauts bâtiments hétéroclites, tous destinés à accueillir les nombreux touristes. Et, en cette période de vacances scolaires, les touristes vietnamiens sont légions. Nous nous installons dans notre petit hôtel, idéalement situé dans une ruelle tranquille à proximité de l’artère principale. C’est le calme après la cohue!

Nous ressortons pour dîner, puis allons nous balader un peu le long de la mer, sur une promenade désormais envahie par les familles qui embarquent vers les nombreux restaurants flottants de la baie, les badauds, les vendeurs de babioles et toutes sortes de fêtards. Néons clignotants, musique forte, écrans géants, l’ambiance est à la fête, une fête bruyante et criarde.

Le port, la nuit.

Mais ce n’est pas cela que nous sommes venus chercher à Cat Ba. En dehors de sa ville principale, bondée en cette saison, l’île est un paradis vert, où des centaines de monts arrondis, recouverts de forêt tropicale, se succèdent. Dans la mer, c’est la baie de Lan Ha, toute aussi magnifique, avec ses innombrables îlots émergés.

Balade et plage

Après une bonne nuit de repos, nous partons à pied à la découverte des environs. Malheureusement, les vestiges du fort Français sont temporairement inaccessibles pour cause de rénovation. C’est dommage car celui-ci est situé au sommet d’une colline, la vue sur la baie y est imprenable ! On se contente de grimper sur un autre sommet, plus bas, mais qui offre quand même une belle vue sur la ville. Plus tard dans l’après-midi, nous repartons en directions des petites plages de Cat Cove. Pour cela, on suit un joli chemin aménagé à flanc de falaise. De là, on découvre un autre paysage, encore plus de pics rocheux qui émergent de l’eau. Hélas, les plages que nous voulions rejoindre sont désormais inaccessibles, détruites, remplacées par un grand chantier, un immense projet immobilier où des milliers de chambres, des restaurants et une marina encadreront les petites baies autrefois sauvages. 

On rebrousse chemin vers la première petite baie, elle aussi occupée, mais dans une moindre mesure, par un hôtel et un restaurant. Sous l’assaut des vagues fortes, la plage a presque disparu, mais les vacanciers sont nombreux à s’amuser sur le rivage. Gênés par la foule, les enfants hésitent à se lancer à l’eau, mais après quelques instants, ils s’y jettent avec plaisir. La force des vagues est incroyable ; on est poussés, bousculés, tourneboulés, projetés dans les bras de grands-mères vietnamiennes qui rient aux éclats. Après une demi-heure de baignage, épuisés, nous rentrons à pied à l’hôtel.

Randonnée dans le parc national

Un des joyaux de Cat Ba est son parc national qui couvre une large partie de l’île. Comme souvent en Asie, il offre peu de possibilités de randonnées. Mais peu, c’est mieux que rien et suffisant pour occuper une journée. Aujourd’hui, nous montons donc dans un taxi en direction de l’entrée du parc, à une quinzaine de kilomètres de la ville. En chemin, notre chauffeur nous arrête à la grotte de l’hôpital, pour une très intéressante visite guidée de cet endroit qui abrita les soldats et dirigeants vietnamiens pendant la guerre du Vietnam. La grotte dissimulait habilement un hôpital de campagne que les américains ne découvrirent pas. 

Ensuite, arrivés au parc, nous pique-niquons avant d’entamer l’ascension du mont Ngu Lam, une randonnée de 2-3 heures. L’ascension n’est pas particulièrement difficile, mais la chaleur et la touffeur de la jungle rendent la balade plus ardue qu’il n’y paraît. Après 1h30 de montée, nous voici au sommet, dans une tourelle d’où l’on a une vue magnifique sur les environs : à l’infini des monts coniques, tels un océan de vaguelettes vertes. L’après-midi est déjà avancé lorsque nous retournons à notre voiture et rentrons à notre hôtel.

Croisière dans les baies de Lan Ha et d’Halong

Cat Ba est aussi le point de départ de croisières dans les célèbres baies du Vietnam. Nous optons pour une croisière journalière, départ à 9h du matin. Nous pensions passer une journée tranquille à flâner sur le pont d’un bateau en regardant les îlots défiler. Notre croisière, menée tambour battant par deux jeunes anglais, est d’un style différent. Durant cette journée, nous aurons l’occasion de ramper dans des cavernes pour accéder à une petite plage dissimulée, pagayer à contre-courant pour traverser une grotte en kayak, nager jusqu’à des criques isolées et escalader des roches acérés pour accéder à un point de vue sur la baie de Lan Ha. Une journée bien remplie donc, mais qui nous aura permis de découvrir les baies sous différents angles. Seule ombre au tableau : la pollution, ces déchets plastiques omniprésents, comme partout ailleurs, et tellement dérangeants. Il est dommage que les opérateurs de tourisme se soucient si peu de la protection de l’environnement.

Journée détente à la plage

Pour notre dernière journée à Cat Ba, pas de grande expédition : on se contente de passer quelques heures à la plage en fin de matinée. Cette fois-ci, nous allons à la grande plage qui se trouve à 1 kilomètre à l’ouest de la ville. La marée est basse, la mer calme et la plage déserte. Les enfants s’amusent dans une plaine de jeux aquatique à l’adresse des touristes.

La plage, déserte le matin, est envahie par les vacanciers l’après-midi.

Le lendemain matin, nous quittons Cat Ba en fin de matinée. Nous sommes un dimanche. Nous n’avons pas compté avec le fait que des centaines de vacanciers allaient quitter l’île ce même jour pour retourner à leur quotidien. Les embouteillages monstres au départ du ferry nous retardent un peu, mais le reste du trajet se passe sans encombre et nous sommes de retour à Hanoï avec seulement trois-quart d’heure de retard.


Pour les voyageurs : Le Cat Ba Tropicana Homestay offre des chambres quadruples tout confort à un prix très avantageux.

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